De Ondernemer – Gassan


Benno Leeser: passie voor de zaak

De juwelen van Gassan Diamonds zijn over de hele wereld te koop. Maar hoe groot het bedrijf ook is, het blijft geworteld in Amsterdam. En het blijft een echt familiebedrijf. ‘Dat gaat verder dan de familie Leeser. Onze werknemers zijn ook familie.’

Tekst: Sophie Verschoor

Ras-Amsterdammer Benno Leeser begon in 1973 bij diamant- en juwelenhandel Gassan. Hij werd medewerker van de kasafdeling, in het familiebedrijf dat zijn grootvader Samuel Gassan al in 1945 had opgericht. ‘Ik had net de Havo afgerond en besloot om het een jaartje te proberen’, vertelt hij. ‘Op voorwaarde dat ik er na dat jaar ook weer mee zou mogen stoppen als het me niet beviel. Inmiddels zijn we 44 jaar verder…’ Leeser is nu president-directeur van Gassan Diamonds.

Van hier tot Tokio
De collecties van Gassan Diamonds worden verkocht over de hele wereld, van Tokio tot New York, maar diamantstad Amsterdam blijft de thuishaven. Het hoofdkwartier van de diamantenfamilie huist in een groot monumentaal pand aan de Nieuwe Uilenburgerstraat. Behalve Leeser werken ook zijn vrouw, zijn dochter en de zoon van zijn vrouw voor het bedrijf. Een familiebedrijf pur sang dus, dat in 2013 zelfs werd uitverkoren tot het Beste Familiebedrijf van Nederland. ‘Het begrip familiebedrijf gaat bij ons veel verder dan de familie Leeser. Onze werknemers, zo’n vijfhonderd man, zijn óók familie. Wij stappen niet zomaar op, maar het mooie is: dat geldt ook voor ons personeel. We hebben ontzettend weinig verloop. Mensen werken hier óf een half jaar óf tot aan hun pensioen.’

Werknemers met hart voor de zaak. De droom van elke ondernemer. Leeser: ‘Ik zie het als mijn voornaamste taak om mensen te helpen het beste uit zichzelf te halen. Iedereen krijgt hier de kans om door te groeien.’ Die fijne bedrijfscultuur heerst er volgens zijn dochter Debora ook doordat haar vader het ultieme voorbeeld geeft. ‘Passie en onvoorwaardelijke betrokkenheid. Hij komt ’s ochtends als eerste binnen en gaat ’s avonds als laatste weg. Van het magazijn tot aan de directie: hij kent iedereen en weet precies wat overal speelt.’

‘We zijn er klaar voor!’
Gassan is een van de populairste toeristenattracties van de hoofdstad. Jaarlijks komen zo’n vierhonderdduizend bezoekers in het pand waar vandaag de dag nog steeds diamanten worden geslepen. Leeser is laaiend enthousiast over toerisme in Amsterdam. ‘Bij ons komen geen dronken Engelsen maar toeristen die daadwerkelijk iets over deze prachtige stad willen leren. Niet alleen als ondernemer maar ook als Amsterdammer vind ik het fantastisch dat onze stad zo populair is. Toerisme zorgt voor economische groei en werkgelegenheid, ook voor lageropgeleiden en mensen met een andere culturele achtergrond. Bij Gassan is de diversiteit op de werkvloer enorm. Hier worden 28 talen gesproken.’

Leeser kan niet ontkennen dat het druk is in de stad. ‘Maar daar hoeven we zeker niet aan ten onder te gaan. Amsterdam heeft prachtige musea en fantastische hotels ontwikkeld en veel geïnvesteerd in de infrastructuur en de ontwikkeling van de buurten. Ook ondernemers moeten zich inzetten voor de leefbaarheid van Amsterdam. We zijn er klaar voor!’

Spreiding is key
Leeser wil dat de stad in balans blijft. Hij is daarom constant op zoek naar manieren om zijn geliefde stad te behouden, en er tegelijk een boterham te verdienen. Zo werkt hij al sinds 2009 samen met zestien andere culturele instellingen, waaronder Artis, het Joods Historisch Museum, Carré en Het Scheepvaartmuseum, om de oostelijke binnenstad op de kaart te zetten.

‘Van straten schoonhouden tot monumenten restaureren, van buurtbijeenkomsten bijwonen tot culturele evenementen sponsoren: samen doen we er veel aan om de buurt op te knappen en een alternatief te zijn voor toeristische trekpleisters als de Dam en het Red Light District. Want spreiding is key.’

Wethouder van Toerisme
Daarnaast maakt Leeser deel uit van een speciale taskforce binnen de toeristische sector, waar ook mensen als Anita Bos (Amstel Hotel), Axel Rüger (Van Gogh Museum), Erik van Ginkel (Rijksmuseum) en Ramón van der Storm (Amsterdam Canal Cruises en Blue Boat) in zitten. Onlangs boden ze wethouder Kajsa Ollongren het rapport Stad in balans aan, met als ondertitel ‘Hoe Amsterdam Amsterdams kan blijven’. De boodschap?

‘De gemeente moet zo snel mogelijk een langetermijnvisie ontwikkelen. Jarenlang hebben we ervoor gestreden om van Amsterdam een populaire bestemming te maken. Nu moeten we dat niet allemaal weer terugdraaien omdat de politiek veel te laks is geweest in het nadenken over de gevolgen. Dat je die drukte weer volledig kunt afschaffen, is een utopie. Het is nu een kwestie van reguleren. Verban Airbnb’s uit de binnenstad, zorg voor ondergrondse fietsenstallingen en stel een wethouder van Toerisme aan!’